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District Surgeons in Apartheid South Africa: A Case Study of Dual Obligations

Research output: Contribution to journalArticle

Author(s)

Department/unit(s)

Publication details

JournalHealth and Human Rights
DatePublished - 1 Jan 2003
Issue number1
Volume7
Number of pages32
Pages (from-to)112-143
Original languageEnglish

Abstract

Under apartheid, district surgeons, as state-employed doctors, have been particularly vilified, largely for their roles in treating deteinees and political prisoners. This article presents interview-based research on district surgeons, focusing particularly on how they understood their work in situations of dual obligation. Three main themes emerged. First, dual obligation created structural constraints but also demanded ongoing negotiation and choice. Second, district surgeons operated as uncritical "cogs" in the apartheid machine, failing to engage with in the broader sociopolitical context in which they worked. Third, surgeons' work was made more difficult because they were pressured to collude in a system that facilitated human rights abuse. The article concludes by suggesting that doctors who work in situations of dual obligation should have access to training and active institutional support. /// Sous le régime de l'apartheid, les directeurs de la santé de district, en tant que médecins employés par l'État, ont été particulièrement vilipendés, en grande partie à cause de leurs rôles dans le traitement des détenus et des prisonniers politiques. Cet article présente une recherche, basée sur des entretiens avec des directeurs de la santé de district, qui porte en particulier sur la façon dont ils comprenaient leur travail dans des situations caractérisées par une double responsabilité. Trois thèmes principaux sont apparus: premièrement, cette double responsabilité a non seulement créé des contraintes structurelles, mais également la nécessité de faire des choix et de négocier continuellement; deuxièmement, les directeurs de la santé de district ont joué un rôle de "rouage" non critique dans la machine de l'apartheid, et ils n'ont pas participé au contexte socio-politique dans lequel ils travaillaient; troisièmement, le travail des médecins a été rendu plus difficile par le fait qu'ils étaient forcés de collaborer avec un système qui facilitait les abus des droits humains. L'article termine en suggérant que les médecins travaillant dans des situations caractérisées par une double responsabilité aient /// Bajo apartheid, los cirujanos de distrito, como médicos empleados por el estado, fueron especialmente vilipendiados, en gran medida debido a sus papeles al tratar a los detenidos y prisioneros políticos. Este artículo presenta una investigación basada en entrevistas con los cirujanos de distrito y se concentra sobre todo en la forma en que entendieron su trabajo en situaciones de doble obligación. Surgieron tres temas principales: en primer lugar, la doble obligación creó limitaciones estructurales, pero también exigió negociaciones y decisiones continuas. En segundo lugar, los cirujanos de distrito operaron como "piezas del mecanismo" no críticas en la máquina de apartheid, optando por no participar en el contexto socio político en el que trabajaban. En tercer lugar, el trabajo de los cirujanos se hizo más difícil puesto que se vieron obligados a confabularse con un sistema que propició el abuso de los derechos humanos. El artículo concluye sugiriendo que se debería dar capacitación y apoyo institucional activo a los médicos que trabajan en situaciones de doble obligación.

Bibliographical note

M1 - ArticleType: research-article / Full publication date: 2003 / Copyright © 2003 Harvard School of Public Health/François-Xavier Bagnoud Center for Health

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